Paven av Stavanger har falt!

Det var et spektakulært fall, aviser i mange land boltret seg i pikante detaljer. Men hadde Lars Oftedal virkelig gått «fra seng til seng» og fått så mange kvinner han ville?

  • Sven Egil Omdal
    Sven Egil Omdal
    Journalist
Publisert: Publisert:
iconDenne artikkelen er over 11 år gammel

Leserne av Chicago Daily Tribune fikk riktig en skandalehistorie å kvesse seg på den 6. desember 1891. Under overskriften «Fallet til Paven av Stavanger – En norsk prest i rollen som Dr. Jekyll og Mr. Hyde» sto en lang artikkel om «en av de mest dramatiske scener som har inntruffet de senere år».

Detaljene var pikante, tonen sensasjonalistisk og skadefryden boblet bak hvert komma. Artikkelforfatteren visste hva som hadde felt den stavangerske pontiffen: Han hadde forrådt et antall unge jenter som han egentlig skulle forberede for konfirmasjon.

Liknende meldinger fikk store oppslag, også på førstesidene, i andre storaviser i USA, Sverige, Danmark og i Tyskland. I London meldte The Daily News, grunnlagt av Charles Dickens, at en «apostel for offentlig sømmelighet» hadde falt, og at fallet ville få katastrofale konsekvenser for hans tilhengere.

Til aftensangen på Alle Helgens søndag, den 1. november i 1891 hadde Petrikirken vært fullsatt som den pleide å være når Lars Oftedal skulle preke. Men denne kvelden kom Oftedal ut fra sakristiet uten prestekjole og satte seg på en stol i koret, mens kapellan Storsteen gikk for alteret.

Gjennom hele gudstjenesten var kapellanen åndsfraværende, han prekte med gråtkvalt stemme og virket helt ute av seg. Folk i benkeradene skjønte at noe ekstra var på ferde, men de kunne ikke vite hva som skulle komme.

Mannen som satt urørlig på stolen var den mektigste i byens historie. I skjæringspunktet mellom den fremvoksende lekmannsbevegelsen og den etablerte kirken sto en lav, bredskåren prest med demagogens talegaver, gründerens pågangsmot og forretningsmannens økonomiske sans. Lars Oftedal hadde «Gud i den ene lommen og byen i den andre», ble det sagt.

Han var født i byen i 1838, men begynte ikke sin gjerning her før han ble utnevnt til kallskapellan i Hetland menighet i 1874. Han kom som et stormvær. Ikke bare holdt han oppbyggelsesmøter i andre presters kall og bygde bedehus over hele fylket, til glede for de små og ergrelse for de mektige.

1200 elever meldte seg til hans menighetsskole – i en by som ikke telte mer enn noen og tyve tusen sjeler.

I bladet «Bibelbudet», som han startet fordi han ikke maktet å svare på alle privatbrevene, lanserte han ideen om å bygge et eget forsamlings— og bedehus. Det ble Bethania, landets største forsamlingshus. Lars Oftedal fylte det kveld etter kveld.

I 1870-årene gikk det en sterk vekkelsesvind over byen. Søndager og hverdager drev store flokker omkring i skråningene øst for Breiavatnet, på vei fra storsamling til storsamling.

De store menneskemengdene ga Oftedal en voldsom økonomisk, politisk og religiøs makt. Omsorgskonsernet Bethania» var det største private sosiale tiltak i Norge i det 19. århundre. Rundt det store forsamlingslokalet på Bergeland reiste han til sammen ti bygninger. Her var det vaisenhus, trykkeri, forlag, bokhandel, pose- og stempelfabrikk, skomakerverksted, skoler og bolighus.

Trykkeriet hadde også ansvaret for Oftedals avis, Vestlandsposten, som en tid var landets største avis utenfor Kristiania og det moderate Venstres hovedorgan.

Så mektig var Oftedal at to av Norges fremste forfattere har viet hvert sitt verk til flengende angrep på ham. Knut Hamsun åpent og foraktfullt i en politisk pamflett som bare het «Lars Oftedal», Alexander Kielland noe mer tilslørt i nøkkelromanen «St. Hansfest».

Men det var ingen mektig person som reiste seg da klokkeren hadde lest utgangsbønnen og folk var i ferd med å forlate kirken. Stående midt i kordøren ba han forsamlingen vente, og så kom bekjennelsen: «Jeg har gjort meg skyldig i usædeligt forhold og gjort forargelse i menigheten. Dette er min skam og dype sorg».

Chicago Daily Tribune skriver at «scenen som fulgte er hinsides beskrivelse». Menigheten gikk rett i sjokk. Voksne mannfolk gråt, kvinner besvimte. Lokalavisene skrev dagen etter om «høy hulken», «smertesjammer» og en menighet som «gråt, skrek og jamret seg».

Det var en skandale så stor at vi har vondt for å fatte den i dag. Kong Oscar den 2. telegraferte fra Stockholms slott og ba biskopen om å få detaljene, kirkeministeren ba om full rapport. Etter å ha nølt i 14 dager, kom biskop Heuch fra Kristiansand til Stavanger for å rydde opp.

Interessen for talen hans, avlevert på samme sted som Oftedals dramatisk bekjennelse, var så enorm at flere tusen ble stående utenfor. Det ble satt opp ekstratog fra Sandnes, men gaukene kom altfor sent til å få plass.

Alexander Kielland skrev til Bjørnstjerne Bjørnson og Edvard Brandes at Oftedal hadde gått «fra seng til seng» og etter det Kielland hadde hørt, hadde Oftedal hatt «så mange Koner og Piger han ville».

Berge Furre forsøkte å etterforske anklagene i sin store Oftedalbiografi. Det eneste han fant dokumentert, var at Oftedal mange år tidligere skulle ha vært nærgående mot en tjenestepike «...og søgt at bringe hendes Haand i Berørelse med sine Kjønsdele». Tjenestepiken ble gift med Oftedals kollega og åndelige motstander, personellkapellan Karl Ludvig Gjermoe, og det var hos ham avsløringen startet.

Lars Oftedal fikk avskjed som prest, i unåde og uten pensjon. Han måtte si fra seg redaktørstolen i Vestlandsposten, vervet som stortingsmann og den mektige stillingen som leder for Bethaniastiftelsen.

Ryktene vokste, det ble flere uekte barn, mange overgrep mot konfirmanter og utallige sidesprang ut av dem. 119 år senere er det fremdeles mange i Stavanger som «vet» hvem som er Oftedals hemmelige etterkommere . Selv i Chicago «visste» de hvor Oftedal hadde grafset og tafset og mer til.

Men ett er å falle, noe annet er å bli liggende. Mindre enn to år etter den dystre aftensangen, ble det første eksemplaret av en helt ny avis løftet av flattrykkspressen i et kjellerlokale i Søragadå. Avisen het Stavanger Aftenblad. Redaktør og eier var Lars Oftedal.

Publisert:

Mest lest akkurat nå

  1. Ingve Bøe fulgte kampen

  2. Oilers avgjør i tomt bur!

  3. Sandnes sin feiring av gjen­åpningen nærmer seg høyde­punktet

  4. Ville jubelscener på overtid - stormet banen i ekstase

  5. Politiet ønsker tips om hen­delser før døds­ulykken i Sandnes

  6. – Problem­stillingen med parkerings­plasser ved Nye SUS er alvorlig